C'est une première dans l'histoire de l'astronomie que la revue Nature a révélé mercredi : un astéroïde à anneaux a été observé. Jusqu'ici, les scientifiques pensaient que les anneaux étaient réservés aux planètes géantes.

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Chariklo, l'astéroïde à anneaux - illustration du European Southern Observatory  © MaxPPP

Il s'appelle Chariklo, en référence à une nymphe grecque. Et c'est le premier astéroïde à anneaux de l'histoire de l'astronomie. La revvue scientifique Nature a révélé mercredi cette découverte.

Question de taille

Saturne, Uranus, Jupiter... Jusqu'ici, les anneaux étaient considérés comme l'apanage des planètes géantes de notre système solaire. Cela a changé en août dernier, avec ces deux anneaux vus autour de Chariklo alors que l'astéroïde passait furtivement devant les téléscopes d'astronomes d'Amérique du Sud.

Le mystère de l'origine

L'origine des anneaux planétaires n'est aujourd'hui pas connue avec certitude. Le mystère est encore plus grand concernant cet astéroïde, mais l'Observatoire européen austral qui s'associe à cette découverte pense  qu' "il pourrait s'agir d'un disque de débris résultant d'une collision", c'est-à-dire que Chariklo aurait été percuté par un autre corps céleste, et que les débris issus de cette collision auraient fini par former ces deux anneaux constitués de glace et de cailloux.